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Historia de la esfera (I)

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Una esfera geofráfica es la representación reducida de la tierra. La primera condición para hacer los modelos esféricos de la tierra fue reconocer que su superficie es curva.

Hoy todo el mundo da por sabido que la tierra es redonda, pero, cuando Pitágoras -el grán matemático y filósofo griego que vivió hace más de 2500 años- mantenía que la tierra era redonda, sus opiniones se consideraban propias de una mente enferma. Años después, aproximadamente en el 200 a.C., el matemático de Alejandría Eratóstenes calculó con bastante exactitud el tamaño de la tierra, observando simultáneamente la altura del sol sobre el horizonte en dos puntos situados en la misma línea de longitud y midiendo la distancia entre los dos puntos (aconsejo leer en la Wikipedia la sección "medición de las dimensiones de la tierra").

Sin embargo, el conocimiento de la tierra era una pura conjetura por la simple razón de que la mayor parte de ella no se había descubierto todavía.

El primer modelo de la tierra que se conoce en forma esférica, hecho por el griego Crates en el 150 a.C., mostraba cuatro continentes separados por océanos. Ello no era debido a que no se conociera la existencia de América o de Australia, sino a que entonces se pensaba que, por razones de equilibrio, eran precisos cuatro continentes.

Durante siglos las teorías que sobre la forma de la tierra habían anticipado los griegos quedaron olvidadas en Europa. Pero, cuando estaban a punto de comenzar los grandes viajes de los descubridores, estas ideas volvieron a cobrar vigencia, dando paso a una de las mayores revoluciones en la vida intelectual de Europa.

Al realizar Fernando de Magallanes su circunnavegación por el globo (durante la cual murió), se aportó la prueba decisiva de la redondez de la tierra. Al mismo tiempo los astrónomos (primero Copérnico y luego el gran Kepler) descubrieron que la tierra tenía que ser considerada como un planeta más de los que se movían alrededor del sol. Pero la antigua teoría de que la tierra era el centro plano y fijo del universo fue muriendo muy lentamente. Así, y por haber enseñado lo contrario, el astrónomo italiano Galileo Galilei fue sentenciado por la Iglesia a recitar una vez a la semana siete salmos penitenciarios y tuvo que jurar públicamente que la tierra no se movía alrededor de su eje. En 1603 el filósofo italiano Giordano Bruno murió en la hoguera por haber sostenido, entre otras cosas, que la tierra era redonda.

Naturalmente, los grandes viajes de los descubridores dieron un nuevo ímpetu a la fabricación de esferas, que ya entonces podían hacerse mucho más perfectas que las de los griegos. Las esferas eran muy apreciadas por los científicos y los hombres de estado. Su fabricación era sumamente difícil, por lo que resultaban carísimas. Por ello, el veneciano Coronelli pudo, en el siglo XVII, cobrar el salario de todo un año por hacer solamente dos esferas, que por cierto aún se conservan entre las más antiguas conocidas.

Por curiosidad se incluyen a continuación una lista de los viajes de descubrimiento más importantes después del siglo XV.

Viajes de descubrimiento después del siglo XV

  1. Cristobal Colón (1492-1493)
  2. Américo Vespucio (1497-1499)
  3. Vasco de Gama (1497-1498)
  4. Fernando de Magallanes (1519-1522)
  5. Sir Francis Drake (1577-1580)
  6. Abel Janszoon Tasman (1642-1644)
  7. James Cook (1768-1771)
  8. Charles Wilkes (1840)
  9. Roald Amundsen (1911)
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